Virgin Galactic a dévoilé le dernier ajout à sa gamme d’engins spatiaux, VSS Imagine, qui est le premier de sa classe SpaceShip III de véhicules de tourisme spatial de nouvelle génération.

Tout comme l’autre vaisseau de la société, VSS Unity, VSS Imagine amènera des humains et des expériences scientifiques vers et depuis l’espace suborbitaire. Le nouveau venu propose des mises à niveau qui « permettent d’améliorer les performances en termes d’accès à la maintenance et de taux de vol », ont déclaré des responsables de la société dans un communiqué.

Le design du SpaceShip III présente également une finition chromée semblable à un miroir qui reflète l’environnement du véhicule du sol à l’espace et à l’arrière.

« En tant que classe de véhicules SpaceShip III, Imagine n’est pas seulement beau à regarder, il représente également la flotte croissante d’engins spatiaux de Virgin Galactic », a déclaré Richard Branson, fondateur du Virgin Group, dans un communiqué. « Nous espérons que tous ceux qui vont dans l’espace reviendront avec de nouvelles perspectives et de nouvelles idées qui changeront positivement notre planète. »

Vue latérale du vaisseau spatial 'VSS Imagine' - image en ligne

Crédit photo: Virgin Galactic

Le lancement de VSS Imagine permettra à la société de tourisme spatial de tester un deuxième vaisseau spatial alors que Virgin Galactic continue de travailler sur les derniers tests de développement de VSS Unity. Le prochain test de vol spatial est prévu en mai.

«Pour que nous puissions développer nos activités là où nous voulons aller, nous avons besoin de deux choses: nous avons besoin de beaucoup plus de navires que nous n’en avons actuellement, et nous avons également besoin des navires que nous proposons d’être construits de manière à peut être entretenu d’une manière que nous pouvons avoir beaucoup plus rapidement [turnaround times between flights] que ce que nous avons avec Unity », a déclaré Michael Colglazier, PDG de Virgin Galactic.

VSS Imagine est le troisième vaisseau spatial construit par l’entreprise. En 2014, un accident catastrophique en vol d’essai a détruit l’entreprise VSSAlors que VSS Unity a effectué deux vols spatiaux, le dernier en février 2019.

Vue aérienne de 'VSS Imagine' - image en ligne

Crédit photo: Virgin Galactic / Handout via Reuters

Colglazier a déclaré que VSS Imagine a été « conçu pour prendre en compte les leçons tirées de tous les tests en vol avec Unity » afin que les ingénieurs de la société puissent accéder aux choses de la bonne manière. « Nous savons quels problèmes doivent être réglés régulièrement pour que nous puissions donner aux gens un accès facile », a-t-il ajouté.

Unity et Imagine sont des engins spatiaux à deux pilotes et à six passagers conçus pour décoller sous les ailes d’un avion porteur et tomber à une altitude d’environ 15 000 m (50 000 pieds). À ce stade, le moteur-fusée de chaque vaisseau spatial à bord s’allume et propulse l’engin spatial dans l’espace suborbital.

Selon les responsables de la compagnie, les passagers de Virgin Galactic vivront quelques minutes d’apesanteur et verront la courbure de la terre contre l’obscurité de l’espace. À ce jour, plus de 600 personnes ont réservé une course au prix (le plus récent) de 250 000 USD (181 000 GBP) par siège.

Capture arrière de 'VSS Imagine' - image en ligne

Crédit photo: Virgin Galactic / Handout via Reuters

La société a annoncé l’été dernier les Aménagement intérieur de sa cabine spatiale Cela comprend des sièges sur mesure et une «zone de baignade astronaute sans restriction» au cas où l’avion entrerait en apesanteur.

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