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Il y a cinquante ans, ils organisaient de nombreuses funérailles ferroviaires à travers l’Amérique ce week-end.

Le Santa Fe Super Chief, le Wabash Cannon Ball de Norfolk & Western, la ville de Los Angeles de Union Pacific, Nancy Hanks du Southern Railway, le Burlington Northern Zephyr, le Baltimore & Ohio Capitol Limited, et sans doute le plus grand de tous , Illinois Central Panama Limited était l’un des quelque 180 itinéraires de trains de voyageurs américains qui sont passés dans l’histoire le 30 avril 1971.

Amtrak a pris le relais le lendemain avec un système réduit qui comprenait 184 itinéraires sur les 366 itinéraires existants auparavant.

Champaign, qui abritait autrefois des itinéraires long-courriers impressionnants comme Panama Limited, Miami, Seminole, Louisiane et Magnolia Star, a fini par ne garder que la ville de La Nouvelle-Orléans et les trains parrainés par le gouvernement entre Chicago et Carbondale. Saint-Louis, une plaque tournante ferroviaire encore plus grande, a perdu sept des onze trains quotidiens qui le desservaient.

Le 1er mai 1971, la page de couverture de la Gazette des nouvelles présentait une photo du dernier IC Panama Limited à avoir parcouru Champaign. Il a quitté la ville à 19 h 30 – un peu tard, disait-il dans la légende – et c’était la «fin d’une époque» qui avait commencé en 1911.

Ce Panama était un train de luxe avec une histoire fantastique. Il a été abandonné en mai 1932 en raison de la Grande Dépression, mais a été relancé deux ans plus tard avec l’ajout de nouvelles voitures climatisées. En 1942, le train avait deux wagons-restaurants, des wagons-clubs de grande taille et des compartiments de couchage de la taille d’une pièce. La route de 921 milles de Chicago à la Nouvelle-Orléans a duré 21 heures.

En 1965, le «Panama» était «un plaisir pour les passagers», rapportait le Chicago Tribune.

« Le Panama est l’un des rares trains entièrement Pullman, tous spatiaux de ce continent », a déclaré le Tribune. «La classification de toutes les chambres signifie qu’il n’y a pas de couchettes supérieures ou inférieures – seulement des pièces privées fermées telles que des chambres ou des chambres pour voyageurs seuls ou des chambres, des compartiments ou des salons pour les couples et les familles.

«Panama Limited est la fierté de la flotte de passagers de l’Illinois Central. Rien ne retarde le streamliner orange, marron et or alors qu’il roule dans la nuit selon son programme au rythme effréné. « 

À l’époque, il a fait la course en 16,5 heures et atteint des vitesses de 100 mph entre Champaign et Centralia.

Le repas dans le train était comme un festin dans un restaurant quatre étoiles avec des amuse-gueules comme des côtes de bœuf, des côtelettes de porc, des œufs d’alose grillés et une queue de homard grillée.

Les apéritifs comprenaient des crevettes ou un cocktail de doigts de crabe «trempé dans la sauce Illinois Central».

Le dîner spécial « The King’s Dinner » avec une boisson, des entrées, un plat de poisson et un steak grillé avec des champignons, des pommes de terre, des légumes et du pain coûte 9,85 USD (environ 83 USD en dollars d’aujourd’hui).

Le tarif pour tout le voyage était de 36,29 $ (maintenant 306 $) plus un supplément de 28,45 $ (240 $) pour une chambre pour deux. (Aujourd’hui, le voyage d’Amtrak de Chicago à la Nouvelle-Orléans peut coûter 132 $ plus 632 $ pour une chambre familiale. Et cela prend près de 20 heures).

Wayne Johnston, président de l’IC – né à Urbana et diplômé de l’Université de l’Illinois – a qualifié le Panama de «porte-étendard de la flotte de l’Illinois Central. C’est un bâtisseur de bonne volonté pour le chemin de fer et tient notre nom devant le public. « 

Malheureusement, Johnston est décédé deux ans plus tard et le déclin d’IC ​​et de Panama Limited a commencé.

Comme l’écrivait Ralph Closson, rédacteur en chef du journal de Mattoon en 1970, « il y a eu une réduction très marquée et drastique du nombre de passagers à bord du Panama ». La voiture-restaurant de luxe avait disparu, ainsi que les voitures de club et de salon, le service de voiturier et les salons de coiffure. Les voitures étaient sales, écrivait-il, tout comme les dépôts.

Un an plus tard, l’âge d’or du train de voyageurs était révolu.

L’IC a fourni des verres de champagne en plastique à ceux qui ont gravi le dernier Panama à Chicago. Quelques passagers ont fait irruption dans un chœur de « Auld Lang Syne ». Lorsque le train est arrivé à la Nouvelle-Orléans le lendemain matin, Amtrak avait pris en charge le service passagers pour l’IC.

Dans le Nebraska, un groupe a planifié un «vol de train majeur» et a remis aux passagers des certificats attestant qu’ils étaient des victimes. Un groupe d’écoliers du comté de Macon a fait son premier et dernier tour sur le Wabash Cannon Ball lors d’un court trajet entre Taylorville et Decatur. Le train qui avait démarré à Saint-Louis a continué jusqu’à Détroit. Un appel de réveil pour le Santa Fe Super Chief a eu lieu à Dearborn Station à Chicago.

Et JF Scott, qui avait servi comme serveur pour les voitures du club à Panama Limited, a déploré la perte d’un excellent service de chemin de fer.

«Je me souviens des mariages et des anniversaires. Nous leur avons aussi servi du champagne », a-t-il déclaré. «J’ai travaillé à des fêtes d’anniversaire pour la famille Dodge à Detroit et les Busches (à St. Louis). Il y avait tellement de ces fêtes et elles étaient toujours bonnes. « 

CG Gibson, basé à Chicago, qui a déclaré avoir inventé le King’s Dinner à 9,85 $ au Panama, s’est joint au deuil.

« C’était l’un des meilleurs coups au monde », a-t-il déclaré. «Cela me fait mal que cela fonctionne. Tout est fini maintenant. « 





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