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Wellington (AFP)

Le rugby cherche à ouvrir de nouvelles frontières cette année lorsque le Japon accueille la première Coupe du monde en Asie, mais les talentueuses nations insulaires du Pacifique se sentent toujours négligées par les puissants courtiers du jeu.

Les nations insulaires de Fidji, Samoa et Tonga ont toutes un riche héritage de rugby et une abondance de joueurs talentueux, mais ont lutté pour surmonter les difficultés financières et l’isolement géographique.

Le groupe de pression Pacific Rugby Players Welfare estime qu’environ 20% de tous les joueurs professionnels viennent des insulaires, ce qui souligne la contribution de la région au football international.

Bien que le nombre soit sujet à interprétation, il ne fait aucun doute que les insulaires du Pacifique ont longtemps été ajoutés aux équipes de test de la Nouvelle-Zélande et de l’Australie, et plus récemment de l’Angleterre et de la France.

L’entraîneur des Fidji, John McKee, a déclaré que le rugby du Pacifique avait un «facteur X» qui pouvait électrifier le match.

« Ce sont des athlètes très talentueux et ils ont cet esprit guerrier qui remonte à leur histoire. Il est dans leur ADN et se retrouve dans leur rugby », a-t-il déclaré.

Malgré toutes leurs caractéristiques sur le terrain, les nations du Pacifique sont confrontées à de graves problèmes hors terrain qui les empêchent de contester constamment les superpuissances mondiales du jeu.

Certains sont hors de leur contrôle, notamment l’isolement géographique, le manque de ressources financières et les actions des agents de joueurs qui attirent les meilleurs talents à l’étranger.

D’autres problèmes tels que la mauvaise gouvernance et l’ingérence politique dans le jeu peuvent être contrôlés et il y a des signes que les choses s’améliorent lentement.

– «Far West» –

Les îles, avec une population totale de moins de 1,5 million d’habitants, n’ont aucun levier financier et les joueurs les plus prometteurs signent bientôt pour des clubs étrangers, ce qui rend difficile la formation d’une équipe nationale cohérente.

« Nos meilleurs joueurs sont partout dans le monde, en particulier en Europe », a déclaré McKee.

«C’est donc une grande tâche pour nous de garder un œil sur votre forme, votre condition physique actuelle et votre état de blessure.

« Cela nous désavantage par rapport à nos concurrents, en particulier les nations de niveau 1, qui passent beaucoup plus de temps ensemble. »

Pendant des années, des agents de joueurs peu scrupuleux ont exacerbé le problème en signant des jeunes stars adolescentes à des accords unilatéraux avec des clubs européens dans une situation qui a comparé l’ancien entraîneur des Fidjian Sevens Ben Ryan au « Far West ».

McKee a déclaré que des règles d’admission plus strictes en Europe signifiaient que le problème s’était atténué, mais que les jeunes joueurs avaient encore besoin d’aide lorsqu’ils quittaient leurs réseaux familiaux pour se rendre dans une culture étrangère où ils ne parlaient souvent pas la langue nationale.

« C’était un jeu de nombres pour certains de les reprendre. Si vous avez 10 joueurs en France et que l’on devient une superstar, c’est super pour l’agent », a-t-il déclaré.

« Mais qui s’occupe des neuf autres qui n’obtiennent pas de contrat? Ils glissent dans les niveaux et finissent par jouer au rugby Federale (amateur). C’est difficile de gagner sa vie. »

Pour aggraver les choses, les syndicats de rugby au pouvoir aux Fidji, aux Tonga et aux Samoa se sont tous interrogés ces dernières années sur la manière de diriger le match.

Les préoccupations allaient des irrégularités financières à l’incompétence et à l’ingérence politique.

« Beaucoup de (problèmes) sont venus de chez nous, de la Fédération fidjienne de rugby », a déclaré l’Anglais Ryan, qui a entraîné l’équipe des Fidji à sept avec l’or olympique aux Jeux de Rio 2016.

« Il y a des choses sérieuses à faire pour améliorer la gouvernance et des choses comme ça. »

Il y a également eu des améliorations ici. Les Fidji et les Samoa ont été accueillis dans un World Rugby Council élargi à la fin de l’année dernière après avoir satisfait aux critères de gouvernance stricts fixés par la direction du jeu.

– Pensée –

Les Fidji ont montré leur potentiel avec une victoire historique contre la France en novembre dernier et McKee était convaincu qu’ils pourraient voir plus de surprises au Japon.

Cependant, le plan récemment abandonné de World Rugby pour un championnat des nations inter-hémisphère montre comment les meilleurs joueurs du jeu traitent souvent les îles du Pacifique après coup.

Les premiers signes étaient que les îles seraient complètement exclues de la première division de la compétition, malgré la forte pression de World Rugby disant que les Fidji auraient une place.

McKee a déclaré que même dans ce cas, les Fidji seraient désavantagées car ses joueurs, principalement européens, affronteraient régulièrement les meilleures équipes du monde sans suffisamment de temps ensemble pour se préparer correctement.

« Ce dont nous avons besoin, c’est d’une équipe professionnelle dans une compétition professionnelle qui nous permette de garder nos joueurs », a-t-il déclaré, citant la façon dont l’équipe de super rugby Jaguares basée à Buenos Aires avait élevé l’équipe nationale argentine.

Une proposition pour une équipe de super rugby dans les îles du Pacifique a été abandonnée à la fin de l’année dernière après que les organisateurs ont décidé que ce n’était pas économique.

Mais McKee a déclaré que si World Rugby passe à l’expansion mondiale et aux droits de diffusion lucratifs, une partie de l’argent devra être utilisée pour aider les îles du Pacifique.

« Il n’y a certainement pas de solutions faciles, mais une solution doit être trouvée », a-t-il déclaré.



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