Max Haot n’est pas votre spécialiste des fusées typique, et Launcher n’est pas votre entreprise de fusées typique.

Pour être juste, Haot n’est pas du tout un spécialiste des fusées. Plus d’un type vidéo et technologique, il a commencé sa carrière à la fin des années 1990 en effectuant des opérations numériques pour IMG Media, puis en démarrant Livestream. Cependant, il a toujours conservé un intérêt profond pour l’espace et est revenu à ces rêves en 2017 alors qu’il cherchait autre chose.

Haot considérait l’ouverture du cosmos comme un événement historique de l’histoire humaine. « U.Réfléchissez bien, s’il y aura des humains dans 10 000 ans, les événements les plus importants seront Spoutnik et les atterrissages sur la lune », a-t-il déclaré. Je voulais contribuer. « 

Malgré un nombre croissant de startups, Haot a estimé qu’il n’était pas en retard pour le match. Au contraire, cela ne faisait que commencer. Si l’âge de l’espace était de 10 000 ans, 50 seulement seraient passés. En 2017, Haot s’est rendu compte que SpaceX avait construit une entreprise de lancement dominante avec sa fusée Falcon 9, et il s’attendait à ce que Rocket Lab réussisse avec un petit lancement de satellite. Cependant, il pensait qu’il y avait un créneau entre ces deux sociétés – avec une fusée efficace et de grande puissance pouvant mettre environ 1 tonne en orbite terrestre basse.

Plan de 10 ans

Haot n’a pas lancé Launcher en mars 2017 avec l’intention de frapper la rampe de lancement dès que possible, comme Elon Musk l’avait tenté avec SpaceX et d’autres sociétés. Il n’avait pas beaucoup d’argent. Au contraire, il garderait sa société petite –vraiment petit– réduire les coûts et utiliser si possible la fabrication additive. Il avait un plan de dix ans pour atteindre la rentabilité. Et il s’y est tenu. Basée à Brooklyn, New York, la société ne compte que huit employés américains et dix autres en Ukraine pour aider à la conception.

La première étape du plan de Haot est de développer un moteur-fusée d’une poussée de 22 000 livres. Ce ne serait pas un moteur super puissant, mais ça « Moteur-2« A presque quatre fois la poussée des moteurs Rutherford qui alimentent le propulseur d’électrons de Rocket Lab. L’objectif de Haot est de développer et de tester ce moteur en quatre ans – pour 10 millions de dollars ou moins. »

Lors d’une interview la semaine dernière, Haot a déclaré que la société était toujours sur la bonne voie pour expédier E-2, un moteur liquide « puissant » pour les petits lance-roquettes. Ce moteur a plusieurs optimisations, dont l’une consiste à utiliser de l’oxygène liquide au lieu du kérosène à température ambiante pour refroidir par régénération la gorge et le cylindre du moteur. L’objectif de cette amélioration et d’autres est d’obtenir une efficacité de combustion (C-Star) de 98%, ce qui est assez élevé.

En 2019, l’entreprise a construit et testé un petit moteur prototype, le «E-1». Cela a été largement réussi. Le mois dernier, la société a amené les premiers composants de son moteur E-2 sur un banc d’essai au Stennis Space Center de la NASA dans le Mississippi. Dans les deux premières séries de tests, Launcher a prouvé que le banc d’essai et son injecteur, qui mélange l’oxygène liquide et le kérosène, fonctionnaient bien. Le troisième test consistait à évaluer les performances de la chambre de combustion imprimée en 3D du moteur, où brûlent les carburants. Ce test ne s’est pas bien déroulé car trois des canaux de refroidissement régénératif étaient obstrués et la chambre surchauffée.

Eh bien, construire et tester des moteurs de fusée est un processus compliqué.

Missiles, après tout

La société a sa prochaine fenêtre de test à Stennis en mars, elle reviendra donc avec une nouvelle chambre de combustion imprimée en 3D et d’autres nouveaux composants de moteur. Haot a déclaré que la société prévoyait d’effectuer un test moteur complet plus tard en 2021, conformément à son calendrier de quatre ans. Il a également maintenu les coûts gérables. À ce jour, Launcher a levé 6 millions de dollars, y compris un financement privé et une subvention de recherche d’innovation pour les petites entreprises de la Force aérienne de 1,5 million de dollars pour accélérer le développement du moteur E-2.

Un rendu de la "Lumière du lanceur" Véhicule.

Un rendu du véhicule léger Launcher.

Lanceur

En supposant que Launcher puisse tenir sa promesse de développer un moteur, la société prévoit à la fois de le vendre à d’autres entreprises intéressées et de construire ses propres fusées. Le premier véhicule de tremplin serait la fusée «Launcher Light» avec un seul moteur de premier étage, prête à voler d’ici 2024 et d’une capacité de 150 kg en orbite terrestre basse. Une fusée de premier étage plus grosse, à quatre moteurs, suivrait.

Haot estime que son entreprise peut développer sa première fusée pour moins de 50 millions de dollars, ce qui dans ce cas serait un véritable coup d’État. En effet, la plupart des petites fusées nécessitent deux, quatre fois ou plus ce capital pour effectuer un lancement initial. L’inconvénient, cependant, est que le lanceur doit rester petit et élégant et emprunter un chemin plus lent. Cela convient à Haot.

«Dès le premier jour, nous avions un plan sur 10 ans», a-t-il déclaré. « Le calendrier n’a pas changé. Nous sommes sur la bonne voie pour un test moteur à la fin de 2021. Vous ne devriez vraiment pas vous concentrer sur un calendrier très agressif dans lequel vous devez faire des compromis sur la conduite. »



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