David et Natasha Sharpe de Bridging Finance Inc. le 11 avril 2019 dans ses bureaux du centre-ville de Toronto.

Fred Lum / Le globe et la poste

Les premières années après la crise financière mondiale de 2008 ont été difficiles pour les investisseurs privés. Les taux d’intérêt demeurant proches de zéro, peu d’options de placement offraient des rendements importants mais stables.

Pour combler cette lacune, Bridging Finance Inc., basée à Toronto, a commencé en 2012 avec l’objectif explicite d’offrir à ses investisseurs des rendements supérieurs à la moyenne. En prêtant à des entreprises qui ne répondaient pas aux critères de risque requis pour garantir le financement bancaire et qui avaient encore des perspectives intéressantes, Bridging visait un rendement annuel d’au moins 6,5%.

Bridging recherchait des emprunteurs ayant besoin d’argent à court terme pour diverses raisons, telles que: B. restructurer la dette ou soutenir les achats de stocks. Les prêts étaient souvent évalués entre 3 et 50 millions de dollars. Pour ce faire, la société s’est fortement appuyée sur l’évaluation des risques effectuée par sa présidente Natasha Sharpe.

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Bridging Finance, un gestionnaire de la dette privée, a été rencontré pendant que la CVMO enquêtait sur ses activités

Après avoir terminé son doctorat en épidémiologie de l’Université de Toronto, Mme Sharpe a passé une décennie dans le domaine des risques et du financement des entreprises à la Banque de Montréal et s’est jointe à la Financière Sun Life en 2010 à titre de chef du crédit. Un an plus tard, elle a été nommée Top 40 des moins de 40 ans au Canada.

Elle a déménagé à Bridging en 2012 et a été rejointe par son mari David Sharpe un an plus tard. M. Sharpe a passé 17 ans dans le secteur des placements, principalement dans des rôles de conformité, et a été directeur des enquêtes pour l’Association canadienne des courtiers en fonds mutuels pendant quatre ans.

Ensemble, ils ont construit l’entreprise avec le soutien financier d’une source improbable: Jenny Coco, la directrice générale de Coco Paving. L’entreprise privée a fait sensation au début de 2009 en acquérant les travaux de pavage de Lafarge Canada en Ontario et au Québec. Mme Coco avait établi un lien professionnel avec Mme Sharpe. En 2011, Mme Sharpe a rejoint le conseil d’administration de Coco Paving.

Le pontage s’est développé tranquillement ces dernières années. En 2016, la société a réorganisé ses postes de direction et M. Sharpe a repris la direction. Peu de temps après, Bridging a annoncé qu’elle avait 600 millions de dollars d’actifs sous gestion.

Le pontage s’est développé rapidement jusqu’en 2019. En janvier de cette année, le fonds a déclaré 1,1 milliard de dollars d’actifs sous gestion. Quelques mois plus tard, Bridging a lancé un nouveau fonds pour financer le développement économique des Amérindiens.

L’initiative a frappé près de chez nous: M. Sharpe est un Indien inscrit et membre des Mohawks de Quinte Bay. L’objectif du Fonds d’impact autochtone était de financer des projets ou des actifs dès le début, par exemple en finançant par Bridging les efforts d’un collectif inuit pour acheter un brise-glace de 23 millions de dollars qui pêchait la crevette en mer du Nord avec un rendement de 8% pour les investisseurs.

Quelques mois plus tard, à l’été 2019, Bridging a vendu une participation de 50% dans l’entreprise à un directeur financier en herbe nommé Gary Ng pour environ 50 millions de dollars. À la fin de l’année, les actifs sous gestion s’élevaient à 1,7 milliard de dollars, dont la grande majorité provenait d’investisseurs de détail accrédités. (Bridging compte également des investisseurs institutionnels dans ses fonds).

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Cependant, il y a eu des troubles dans les coulisses – dont certains n’ont été révélés qu’à la fin de 2020, lorsque l’Organisation canadienne de réglementation du commerce des valeurs mobilières (OCRCVM) a affirmé que M. Ng éditait des registres pour les faire ressembler beaucoup plus à ses comptes de négociation qu’ils a fait. Les déclarations prétendument falsifiées ont été offertes en garantie aux prêteurs, ce qui comprenait un pontage.

En janvier, Bridging a déclaré au Globe and Mail que M. Ng avait cessé d’être actionnaire le 3 mars 2020 – environ un mois après le début de son enquête par l’OCRCVM. Les propriétaires de Bridging ont racheté sa participation de 50 millions de dollars pour 5 $, selon un nouvel affidavit de la Commission des valeurs mobilières de l’Ontario. Bridging est maintenant détenu à 58% par Mme Coco et son frère Rock-Anthony Coco, Mme Sharpe étant propriétaire du reste. Mme Coco n’a pas retourné de demande de commentaires et Natasha Sharpe et David Sharpe ont refusé de commenter.

Bridging est également le créancier garanti principal de Bondfield Construction Co.Ltd., Une société de construction d’infrastructures publiques qui a déposé une demande de protection en matière de faillite en 2019. L’entreprise avait des projets d’une valeur de plus d’un milliard de dollars, notamment la gare Union à Toronto et l’hôpital St. Michael’s qui cherchaient à se protéger des créanciers.

En 2017, lorsque Bondfield était en proie à une crise de liquidité, Bridging a fourni à la société une facilité de crédit d’un an de 80 millions de dollars à un taux d’intérêt de 13,5%. Lorsque Bondfield a fait défaut en 2018, ce taux est passé à 21%, selon les archives judiciaires. Bien que Bridging ait pu récupérer une partie de ce prêt, la société a confirmé en 2019 qu’elle avait encore près de 52 millions de dollars en cours.

La pandémie WordPress Divi a également pesé sur le modèle commercial de Bridging, car les prêts sont généralement illiquides, ce qui signifie que les rachats par les investisseurs ne peuvent pas être facilement financés en période de tensions sur le marché. En avril 2020, le gestionnaire de portefeuille a dû suspendre temporairement les rachats pour faire face à la tempête sur le marché du crédit.

À la fin de l’année dernière, Bridging a demandé le consentement des actionnaires pour modifier les conditions de cinq de ses fonds afin de donner au gestionnaire de fonds plus de contrôle sur le moment où les investisseurs peuvent racheter. Dans certains cas, Bridging a demandé l’autorisation d’accepter ou de rejeter les demandes d’échange à sa seule discrétion. Les actionnaires ont approuvé les demandes pour les cinq fonds.

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Malgré ces obstacles, les ponts ont continué de croître et ont maintenant près de 2 milliards de dollars d’actifs sous gestion. Il semblait également gagner du terrain sur Bay Street et, en décembre 2020, a nommé deux nouveaux membres de premier ordre: David Allgood, ancien avocat principal de Dentons LLP et ancien avocat général à la Banque Royale du Canada, et Hugh O’Reilly, qui était auparavant PDG du gestionnaire de fonds de pension OPTrust.

Cependant, selon l’affidavit de la CVMO, M. Allgood a démissionné deux semaines après son arrivée au conseil et a évoqué des problèmes avec les engagements de temps requis. Dans un courriel adressé au Globe, M. Allgood a confirmé cet argument.

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