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J’ai été curieux de connaître les délicates négociations que Lawson a eues avec ses sujets comme Mme Bell depuis que j’ai découvert son travail en ligne. L’écrivain Zadie Smith, que Lawson a rencontré il y a plusieurs années lors d’un dîner organisé par un collègue de l’Université de New York où Smith enseigne, m’a envoyé par courriel que Lawson l’a immédiatement trouvée « calme et facile avec les gens et » ouverte à tout « . Elles se sont rapidement regroupées alors que de jeunes mères luttaient pour équilibrer leurs responsabilités parentales avec leurs désirs artistiques. Smith se rappelait être allée à une fête une fois et lui picorer les cheveux dans un afro. Il ne se sentait pas en sécurité. Lawson sembla ressentir son inconfort et vint la complimenter. «Elle est juste quelqu’un qui donne aux autres le sentiment de pouvoir dire n’importe quoi, tout faire», dit Smith. Lawson m’a dit qu’elle était extrêmement persistante à faire ce qu’elle voulait. «Je suis persistante, non pas parce que je veux juste être persistante, mais parce que je sens que j’ai un but ultime à le faire», dit-elle.

Le but de Lawson peut sembler dicté. L’empire Kodak a son siège à Rochester, New York, leur ville natale, et selon la tradition familiale, la grand-mère paternelle de Lawson a nettoyé la maison de George Eastman, le fondateur de Kodak. La mère de Lawson a servi dans l’administration de l’entreprise pendant plus de 30 ans. La tante de Lawson, Sylvia, a été l’un des premiers ophtalmologistes noirs de l’État de New York – une pionnière de la chirurgie au laser qui a aidé les gens à retrouver la vue. J’ai demandé à Lawson si elle pensait que ces détails étaient essentiels à la compréhension en tant qu’artiste ou s’ils étaient ignorés par les médias en tant que récit. Mais elle dit qu’elle voit la connexion Kodak comme une intervention divine. «Avec le recul, j’ai le sentiment qu’il y a un destin», dit-elle, principalement parce qu’elle n’a pas grandi dans les musées. «Les institutions dans lesquelles j’ai grandi étaient l’école publique et le centre commercial», dit-elle en riant.

Lawson parle de son enfance avec admiration et étonnement. «C’était une expérience incroyable et, d’une certaine manière, mon travail y revient sans cesse», dit-elle. Sa famille est enracinée dans la région de Rochester depuis des générations. Sa mère Gladys a cinq sœurs et trois frères, et son père Cornelius a trois frères et trois sœurs. Elle était proche du côté de sa mère, observant à quel point ils s’habillaient, à quel point ils s’exprimaient pleinement, à quel point ils aimaient, à quel point ils se battaient. Elle a entendu des histoires selon lesquelles elle restait dehors tard le week-end mais se rendait toujours à l’église le matin. «Je les ai vues comme des femmes très puissantes, et je suis toujours restée comme ça», dit-elle, ajoutant: «J’ai aussi vu la complexité».

Lawson a grandi dans un décor – d’abord en tant que jumelle de sa sœur Dana, puis en trio avec sa meilleure amie Dana Brown, un autre type de jumelle. Quand les trois filles étaient jeunes, elles étaient tellement ensemble que les gens les appelaient « DeanaDanaDanaBrown ». La jumelle de Lawson a appris qu’elle avait la sclérose en plaques à l’âge de 17 ans et vit maintenant dans un centre de vie avec assistance à Rochester. Brown a depuis déménagé en Alabama mais voyage toujours avec Lawson et les accompagne parfois sur le tournage. À l’époque, Lawson a déclaré: «Nous nous sentions invincibles, comme si le monde était à nous et que nous pouvions tout faire».

La mère de Lawson n’a pas terminé ses études secondaires, et elle et le père de Lawson étaient déterminés à ce que leurs filles bénéficient d’un avantage scolaire. Ils ont inscrit les jumeaux dans un programme qui les a emmenés hors de la ville et dans un lycée de banlieue, qu’ils ont fréquenté jusqu’à ce qu’ils soient expulsés pour se battre. Ils ont été transférés dans une école plus difficile de la ville, où Lawson a appris à jouer à la pique pendant le déjeuner et a également connu des combats chaotiques dans les couloirs. «C’était la première fois que je reconnaissais les différences de classe en matière d’éducation et les privilèges et l’accessibilité que les étudiants avaient ou n’avaient pas», dit-elle. Même alors, Lawson se souvient «d’avoir toujours vu comment les autres vivaient».

La famille, qu’elle considère également comme une micro-institution, compliquée et riche en sagesse ancestrale, a établi très tôt sa confiance en elle. Elle se souvient des étés, des barbecues et des grandes réunions de famille. Elle se souvient avoir porté des tenues de couleur coordonnée pour les anniversaires annuels de grand-père Jeffries. Pendant un an, la couleur était rouge et tout le monde, y compris les enfants, portait des smokings avec des cummerbunds rouges; une autre fois, c’était bleu foncé. Lawson se souvient d’une célébration de Pâques lorsque deux des cousins ​​se sont affrontés et ont dévalé la colline, se battant à leur heure de pointe du dimanche. D’une certaine manière, elle travaille toujours sur les tensions de ces moments. «Il y a ces dichotomies, ces opposés de convivialité et de rugosité», dit-elle d’une voix décroissante.

Elle se sentait aimée et isolée du monde extérieur. «Je suis si heureuse que mes amis et moi ne pensions pas à grande échelle à ce que signifie être noir», m’a-t-elle dit. « Il y a une certaine innocence dedans, et quand vous prenez cette expérience pour acquise, il y a tellement de possibilités. » D’une certaine manière, elle continue d’essayer de revenir à cette époque d’étonnement et d’étonnement – elle regarde avec admiration ses cousins ​​alors qu’ils dansaient sur scène lors d’un spectacle de talents à MC Hammer, des tantes qui se bouleversaient dans la cuisine et le Découvrez les secrets du monde jumeau avec Dana et partez à l’aventure avec Dana Brown. Ces souvenirs influencent qui elle veut photographier et sur quel type de toile de fond elle les arrange. «Cela fait partie de mon regard maintenant», m’a-t-elle dit.



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