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À un moment donné au IXe siècle après J.-C. Un moine du monastère bénédictin de Fulda dans l’Wordpress moderne copié une longue histoire latine en Carolingien minuscule, un scénario promu par l’empereur Charlemagne pour faciliter la lecture et la compréhension des grandes œuvres littéraires. Nous devons à ce moine la conservation de la première partie de ce qui est probablement la plus grande histoire de la Rome impériale, les annales de P. Cornelius Tacitus.

Les annales racontent l’histoire de l’Empire romain sous la dynastie julio-claudienne qui régna sur Rome à partir de 27 av. A régné jusqu’en 68 après JC. Cela commence avec la mort du premier empereur Auguste (27 BC – 14 AD) Et traite ensuite en détail des règnes de ses successeurs, Tibère (14-37 ap. J.-C.), Caligula (37-41 après JC), Claudius (41-54 après JC) et Néron (54-68 après JC).

L’histoire se composait à l’origine de 18 livres, dont 1-6 sont conservés dans le manuscrit Fulda et 11-16 dans un second manuscrit qui a été copié en Italie dans le monastère de Monte Cassino au 11ème siècle.



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Le reste du travail, y compris tout le règne de Caligula, est complètement perdu. Ce qui reste, cependant, est un examen puissant et parfois sombre et humoristique du fonctionnement de la monarchie impériale romaine.

Sans colère ni partialité

Tacite était un sénateur romain qui a écrit les annales au début du deuxième siècle après JC sous le règne de Trajan (98-117 AD) et Hadrien (117-138 après JC). Il avait précédemment écrit un certain nombre d’ouvrages plus petits, y compris une biographie de son beau-père Agricoleet un compte rendu important de la dynastie flavienne (69-96 après JC) appelé Histoires.

Les annales sont un titre moderne qui n’a été créé qu’au XVIe siècle. Au lieu de cela, le manuscrit du 9ème siècle de Fulda a commencé avec Par Google Aug (usli), « Sur la mort de l’Auguste adoré ». Le choix d’Annals comme titre conventionnel reflète le fait que l’histoire de Tacite était structurée de manière annaliste, couvrant les événements d’année en année.

Fragment de l’épitaphe de P. Cornelius Tacitus, Museo Nazionale Romano, Rome.
Kleuske / Wikimedia Commons, CC BY-SA

La déclaration la plus célèbre des annales de Tacite est la proclamation qu’il écrirait Sinus ira et Studio (« Sans colère ni partialité »). De telles expressions d’impartialité faisaient partie des formules de l’historiographie ancienne. Dans ce cas, la revendication de Tacite est basée sur le fait qu’il n’a pas vécu parmi les empereurs dont il a parlé et n’a donc pas bénéficié de leur patronage. Cette déclaration ne signifiait pas qu’il n’avait pas d’opinions fortes – loin de là.

Liberté et esclavage

La ville de Rome était tenue par les rois depuis le début; Liberty et Consulat ont été fondés par L. Brutus.

À partir de cette première ligne des annales, Tacite met ses cartes sur la table avec un récit de l’évolution des systèmes de gouvernement de Rome. Rome était auparavant une monarchie, à l’âge des rois, qui a duré près de 250 ans (753 avant JC – 509 avant JC). 509 avant JC Un sénateur a appelé L. Blanc chassa le dernier roi tyrannique, Tarquin le fier. Cela a inauguré une ère de libertas (« Liberté »).

Tacitus décrit comment la liberté était garantie par une nouvelle forme de gouvernement, le rien de public – la république – dans laquelle l’autorité souveraine appartenait au peuple romain. Au premier siècle avant JC, une série de guerres civiles menées par des hommes puissants tels que Jules César, Marc Antoine et Octavian a effectivement provoqué la fin du système républicain de gouvernement.

Pièce de monnaie romaine de 54 av. Pour célébrer l’expulsion de Tarquinius Superbus par Brutus et la nouvelle ère de liberté en 509 av.
Wikimedia Commons

En 27 avant JC BC Octavian prit le nom d’Auguste (« l’adoré ») et devint le premier empereur. La règle monarchique était revenue à Rome. Bien que le Sénat existe toujours, le véritable pouvoir appartient désormais à Auguste. Tacitus écrit que le peuple et les sénateurs, reconnaissants de la fin des guerres civiles, ont offert un service (« Bondage ») au nouveau chef de Rome:

il (sc. Auguste) a pris la responsabilité du Sénat, des juges et des lois – sans un seul adversaire, puisque le plus provocant dans la ligne de bataille ou par interdiction et le reste des nobles étaient tombés […] a préféré la protection du présent aux dangers de l’ancien.

Les sujets de la liberté et de l’esclavage imprègnent les annales. Après la mort d’Auguste, Tacite écrit que les sénateurs se sont tournés pour reconnaître son beau-fils Tibère comme empereur dans ce qu’il décrit comme une « ruée vers la servitude ». Cette langue était particulièrement importante pour un public romain Remorque Myles a montré. La servitude était la condition des esclaves qui répondaient à une Maître (« Maître ») – ce n’était pas la condition des hommes libres, et surtout pas des citoyens romains.

L’histoire de Tacite alterne entre les affaires civiles (avec un accent sur l’empereur, le sénat et la cour) et les affaires étrangères (campagnes et insurrections dans les provinces). Mais chaque section de son récit commente et réfléchit sur les sujets de chacun.

Un exemple classique peut être trouvé dans le livre 14. Ici Tacite décrit la révolte de Boudicca, Reine de la tribu britannique des Iceni, contre les forces de l’empereur Néron en Grande-Bretagne. Avant que Boudicca ne rejoigne la bataille avec les Romains, elle dit à ses partisans:

[…] Elle n’était pas comme l’un des grands ancêtres qui ont vengé son royaume et sa richesse, mais comme l’un des peuples, sa liberté perdue, son corps battu et la chasteté abusée de ses filles.

Se battre et mourir sous la direction d’une femme permettrait aux Britanniques d’éviter l’esclavage sous Rome. Le discours de Boudicca encourage les lecteurs de Tacitus à méditer sur la décadence et la dépravation de Néron et la restriction de la liberté sous son régime.



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La monarchie exposée

Les Annales ne sont pas un travail anti-monarchique – lorsque Tacite a écrit au deuxième siècle après JC, il n’y avait aucune chance que la République romaine soit restaurée. À son avis, le gouvernement monarchique devrait être dirigé de manière ouverte et transparente, l’empereur et le sénat travaillant ensemble. Mais les règnes julio-claudiens, qu’il décrit dans les annales, ne correspondaient pas à cet idéal.

L’Empereur Tibère sur le Grand Camée de France, Bibliothèque Nationale, Paris.
Carole Raddato / Wikimedia Commons, CC BY-SA

Tacitus dépeint les membres du Sénat comme des sycophants et cède volontiers leur autorité à leurs maîtres impériaux. Son récit de l’empereur Tibère – dépeint comme le maître de la dissimulation qui dit une chose mais en fait une autre – montre des sénateurs s’attaquant les uns les autres pour gagner la faveur de l’empereur et de son infâme créature, le préfet du prétorien Sejanus.

À l’image de Tacite de la monarchie, le vrai pouvoir se trouve derrière des portes closes, où les sénateurs se battent pour la faveur d’hommes comme Sejanus, sans parler des affranchis de l’empereur, des esclaves et des femmes de la famille. Dans le livre 11, qui couvre le règne de Claudius, nous voyons un procès sénatorial dans la chambre impériale en présence de l’empereur et de son épouse Messaline – et non dans le sénat lui-même.

La seconde épouse de Claudius, sa nièce Agrippina, a inauguré une nouvelle forme de tyrannie féminine. Tacitus note de façon mémorable:

[…] Il y avait une obéissance générale à une femme qui, comme Messaline, ne s’exerçait pas par impitoyabilité avec les affaires romaines: c’était un esclavage strictement contrôlé et (pour ainsi dire) humain.

En préparant son rapport sur les intrigues politiques, Tacitus a fréquemment mené des recherches archivistiques. Dans les livres deux et trois, il décrit la mort mystérieuse du fils adoptif de Tibère Germanicus en Syrie après un affrontement avec le gouverneur de la province, Calpurnius Piso. Tacite raconte le deuil de Germanicus à Rome et le procès qui a suivi contre Piso.

Fragments de bronze Dans les années 1980, un décret du Sénat a été découvert en Espagne, enregistrant le résultat du procès. Une comparaison du texte de l’inscription avec les annales montre que Tacite a utilisé ces annales sénatoriales pour écrire sur la mort de Germanicus.

Agrippina débarquant à Brundisium avec les cendres de Germanicus par Benjamin West.
Wikimedia Commons

Cependant, Tacitus n’accepte pas la version autorisée de Events Wholesale. Il conçoit son récit de l’incident de telle manière qu’il se concentre sur le déguisement de l’empereur Tibère et de sa mère Livia, qui, selon lui, étaient secrètement heureux de la mort du populaire prince Germanicus:

Tibère et Livie se sont abstenus d’apparaître en public et ont considéré comme leur souveraineté de se plaindre ouvertement – ou pour que leur mensonge ne soit pas compris lorsque tous les yeux examinent leur comportement.

Nous ne pouvons pas savoir ce que pensaient vraiment Tibère et Livie, mais Tacite utilise le pouvoir des rumeurs et des suggestions pour imaginer les motivations des parties impliquées. L’historien Werner Eck a établi des parallèles entre cet incident et les suites de la mort de la princesse Diana, lorsque le deuil de la population était connu pour être accueilli par un long silence de la reine.

Un héritage puissant

Étant donné le don de Tacite d’exposer les réalités du pouvoir, il est quelque peu surprenant qu’il n’ait jamais été un écrivain populaire dans le monde romain. En effet, Tacite était peu lu avant la publication des premières éditions des Annales au XVIe siècle. Son histoire a rencontré des humanistes italiens qui ont trouvé dans les annales un travail qui les a aidés à comprendre et à critiquer les régimes monarchiques de l’Europe.

Le style de Tacite influencé Histoire de l’Italie par Francesco Guicciardinidécrivant les événements survenus dans la péninsule entre 1494 et 1534 et soulignant la pertinence du sujet de la liberté pour la monarchie contemporaine Discours de Virgilio Malvezzi sur Tacite (1635). Les effets des annales se font également sentir en Angleterre, où les paroles de Tacite encouragent les hommes d’État à remettre en question les restrictions que leur imposent les rois Stuart de peur qu’ils ne tombent eux aussi sous la coupe de Tibère ou de Néron.

L’influence ultérieure des annales de Tacite sur de grands penseurs comme Hobbes et Montesquieu a veillé à ce qu’il devienne un texte paradigmatique pour comprendre le règne d’un homme dans la Rome antique et dans le monde moderne. Elle nous encourage à réfléchir aux dangers d’accepter et de se soumettre à une autocratie qui n’a aucun contrôle.

Les traductions utilisées dans cet article proviennent de AJ Woodman, Tacitus: The Annals, Hackett Publishing Company (2004).



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