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Au début de la dernière décennie, un journal britannique a déclaré que l’avenir immédiat du rugby européen serait dominé par les 14 meilleurs clubs méga-riches. C’était faux.

Les craintes que PRO14 et la Premiership anglaise ne suivent pas la galaxie des équipes de stars françaises financées par les droits télévisés étaient prématurées.

Cependant, les choses changent maintenant, alors que les clubs français prouvent leurs références Made in France après avoir reconnu le modèle provincial irlandais comme le meilleur de sa catégorie.

Cette théorie du journal a coïncidé avec le tristement célèbre terrain de compétition européen appartenant aux clubs anglais et français, où la Champions Cup a remplacé la Heineken Cup. Les sites français occupés par Galactico en forme de Toulon du Temps balayeraient tout devant eux, pensait-on. Ça ne s’est pas passé comme ça.

Depuis l’évolution des compétitions, les Sarrasins ont remporté trois titres – avec ou sans astérisque. Toulon, deux vainqueurs à la fin de l’ancienne époque de la Heineken Cup, en a remporté un, tout comme Leinster et Exeter. Au cours de la même période de six ans, le Racing 92 a perdu trois finales et Clermont deux.

Cette année, Toulouse, La Rochelle, le Racing 92, Clermont et Bordeaux ont atteint les quarts de finale du tournoi.

Mais le top 14 français n’est pas devenu le grand puits de joueurs redouté il y a près de 10 ans. Au contraire, grâce aux règlements des joueurs qui sont censés protéger et servir l’équipe nationale – et, ironiquement, le resserrement généralisé de la ceinture, alors que des chèques de paie de plus en plus gros avec des plafonds salariaux ont été avalés pour de nouvelles signatures bien connues.

Aujourd’hui, avec le plafond passant de 11,3 millions d’euros à 10 millions d’euros d’ici 2025, les importations internationales coûteuses sont un club de luxe auquel les clubs de luxe veulent de plus en plus renoncer – en particulier ceux qui sont susceptibles d’être consultés lors des fenêtres internationales.

Racing 92 par exemple, bien qu’il ait certaines des poches les plus profondes dans le top 14, n’aura que six importations dans ses livres pour le moment pour la saison prochaine.

Une star française, Gael Fickou, qui viendra du Stade Français, sera probablement non seulement le plus gros nouveau venu du Racing, mais aussi le plus grand de tout le top 14, à l’image du bonus pour les joueurs français.

Les effets se font également sentir en Europe, où les chiffres parlent d’eux-mêmes. Sur les huit clubs français qualifiés pour le tournoi phare du rugby interclubs européen cette saison, sept se sont qualifiés pour les huitièmes de finale.

Voici un autre chiffre éloquent: 76. C’est le nombre de joueurs français qui ont été présentés lors de leur huitième de finale par les cinq meilleurs clubs qualifiés. Midi olympique.

Lyon peut en ajouter 15 autres; Toulon, sur tous les vainqueurs historiques du titre européen, aurait joué 17 contre Leinster – pour un total de 108 joueurs français sur un total de 161, avec une moyenne de plus de 15 par équipe.

Plus des deux tiers de tous les joueurs du top 14 étaient français le week-end dernier. Cela ne correspond toujours pas aux chiffres nationaux des équipes généralement favorisées par Münster et Leinster – regardez en arrière ces huitièmes de finale – mais cela aurait été impensable il n’y a pas si longtemps.

Il a fallu près d’une décennie aux clubs français pour adhérer à cette philosophie. À ce jour, les clubs français dans le top 14 et ProD2 peuvent recruter un maximum de 14 joueurs non-JIFF – et doivent garder en moyenne 16 joueurs JIFF dans leurs effectifs de la journée tout au long de la saison.

Les plans visant à resserrer davantage les restrictions des joueurs ont été reportés en raison de la pandémie de sa semaine jusqu’à la campagne 2022/23. Dès lors, le nombre maximum de joueurs non-JIFF par liste pour les équipes établies passera à 13, tandis que le joueur JIFF moyen le jour de la rencontre passera à 17.

La vérité est que le rugby français repense sérieusement sa place de pays du lait et du miel pour les joueurs étrangers depuis un certain temps. L’époque Galactico est révolue depuis longtemps.

L’expression «français qualifié» est parfois utilisée comme code pour expliquer la réglementation JIFF (Joueurs Issus des Filières de Formation). Ce n’est pas exactement. Les joueurs qualifiés JIFF ont passé trois saisons à l’académie des jeunes d’un club professionnel français avant l’âge de 21 ans ou sont inscrits pour cinq saisons en France avant l’âge de 23 ans.

Eoghan Barrett de Münster, qui travaille à Pau depuis 2018, est désormais qualifié JIFF. Tout comme les anciens joueurs anglais Steffon et Delon Armitage, car ils ont passé cinq ans dans le sud-est de la France à l’adolescence.

Dans l’ensemble, cependant, les règles ont conduit les clubs à rechercher de nouveaux talents dans leur propre arrière-cour.

L’effet «Made in France» n’est nulle part plus évident que dans l’ancien pays Galactico de Toulon. Bien avant son départ pour prendre la direction du club de football de quatrième division de Hyères, Mourad Boudjellal a défié le plaisir de Toulon et a admis qu’il ne pouvait pas suivre le Racing 92, le Stade Français ou Montpellier.

Au lieu de cela, en janvier 2019, il a commencé à construire ce que le club et Boudjellal appelaient alors «l’usine des champions». Il a officiellement ouvert plus tôt cette saison.

« Pas un seul talent de la région ne devrait nous échapper », a déclaré le président lors d’une réunion spéciale pour dévoiler les plans.

« Nous voulons un référentiel et des standards pour toutes les équipes de jeunes avec le label RCT. Avec la volonté de placer les joueurs au centre du système, mais aussi de favoriser la formation interne des éducateurs », a ajouté Laurent Emmanuelli, responsable de la politique sportive chez le Club.

Il suffisait d’attirer l’entraîneur-chef Patrice Collazo. « Je me suis inscrit à un projet de club », avait-il déclaré à l’époque. «Le RCT doit retrouver une identité forte qui englobe tout le monde, du mini rugby aux professionnels en passant par les anciens.

«Le projet s’appuiera sur une équipe composée de joueurs du centre de formation et de la région, mais offre également l’opportunité de rechercher des compétences avec une certaine avance dans le Top 14 ou ProD2. Et enfin, des étrangers qui apportent une réelle valeur ajoutée .  » «  »

Racing et Toulouse exploitent le même modèle. La Rochelle est fondamentalement similaire. Clermont décharge ses joueurs de l’étranger – Peter Betham et Tim Nanai-Williams suivront Sitaleki Timani et Jake McIntyre hors du club à la fin de la saison.

Ambitious Lyon est en train de construire une liste favorable au JIFF – avec seulement neuf joueurs non-JIFF actuellement la saison prochaine. Bordeaux est au même endroit. Le Stade Français débute sur cette route qui a été maçonnée par les joueurs français.

En 2015, année de la dernière victoire de Toulon en Champions Cup et du top 14, trois clubs français ont atteint la phase à élimination directe. Le même nombre a fait les huit derniers au cours des deux prochaines années. Quatre sont venus si loin en 2018 – et seulement deux en 2019. L’année dernière, le record d’alors de quatre est arrivé jusqu’à présent. Il est cinq cette année et Lyon et Toulon, qui s’améliorent rapidement, seront de retour.

Il est trop facile et paresseux d’apprécier les débuts de la fortune changeante des 14 meilleurs clubs d’Europe après six ans de déception face à l’augmentation du nombre de joueurs nationaux. Cela s’est produit à cause d’un profond changement de philosophie – déclenché par des règles et surtout de l’argent – qui a mis une décennie à se coucher.

Peut-être que le journal britannique s’est avéré correct après tout. Juste une décennie plus tôt et pour des raisons complètement différentes.



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