Une nouvelle initiative annoncée mercredi permettra d’installer jusqu’à 12 mégawatts d’énergie solaire dans la région houillère historique de Virginie au cours des trois prochaines années.

La persistance devrait être le deuxième prénom d’Adam Wells.

La vision de l’organisateur à but non lucratif d’intégrer la formation à l’énergie solaire, les lieux de travail et les énergies renouvelables dans sa ville natale des Appalaches est sur le point de passer après plus de cinq ans de brainstorming, de cajolage et de poursuite.

Une nouvelle initiative, «Sécuriser l’énergie solaire pour le sud-ouest de la Virginie», annoncée mercredi, soutiendra la poursuite persistante de Wells d’une énergie solaire abordable pour les entreprises, les organisations à but non lucratif et les gouvernements locaux dans la région houillère historique de sept comtés de l’État.

Partenaires privés et publics impliqués dans le plan ambitieux d’installer jusqu’à 12 mégawatts d’énergie solaire au cours des trois prochaines années tout en créant 15 emplois à temps plein dans l’installation solaire, les ventes et le marketing, l’entrepreneuriat et le développement des petites entreprises.

«Je me sens ému», a déclaré Wells, directeur régional du développement communautaire et économique pour Appalachian Voices, lors d’une conférence de presse vidéo. «En ce moment, j’ai été téléporté à cette conversation il y a cinq ans. À l’époque, je n’avais jamais pensé que nous ferions une telle annonce.  »

En 2016, Wells a dirigé le groupe de travail solaire dans le sud-ouest de la Virginie, la collaboration derrière Securing Solar. Lui et d’autres innovateurs ont parlé de l’idée des énergies renouvelables locales lors d’un forum à l’Université de Virginia-Wise en 2015.

Wells, du comté de Wise, a quitté cette réunion avec l’intention de faire de l’énergie solaire un catalyseur économique dans une région riche en charbon appelée à alimenter un pays qu’elle considère maintenant souvent comme une réflexion après coup.

En plus du comté de Wise, la région comprend les comtés de Buchanan, Dickenson, Lee, Russell, Scott et Tazewell et la ville de Norton. Norton, une communauté de 3 900 personnes, se trouve dans le comté de Wise.

Malgré une courbe d’apprentissage abrupte et de nombreux revers précocesWells a déclaré que lui et ses collègues avaient persévéré parce que le sud-ouest de la Virginie méritait de participer à la source d’énergie à la croissance la plus rapide du pays.

Environ 4500 Virginiens ont des emplois solaires, et les principales réformes énergétiques adoptées par l’Assemblée générale pourraient ajouter 30 000 autres à ces emplois au cours de la prochaine décennie, selon des sources de l’industrie.

L’autorité minière de l’État rapporte que l’industrie du charbon de Virginie employait 2887 personnes en 2019.

Secure Futures Solar, une cheville ouvrière

Le nom de l’initiative du groupe de travail fait référence à Secure Futures, un développeur solaire à l’ouest de Charlottesville dans les Blue Ridge Mountains, qui sera la clé de voûte du succès du partenariat.

Depuis sa création en 2004, la société basée à Staunton, en Virginie, a développé plus de 11 MW d’énergie solaire pour les écoles, les hôpitaux, les gouvernements et les entreprises. La plupart des projets sont en Virginie, mais la société a également travaillé en Pennsylvanie et se développe en Caroline du Nord.

Tony Smith, PDG de Secure Futures, a qualifié son « plan d’attaque » dans le sud-ouest de la Virginie 5-5-10. Cela signifie que le partenariat construira des systèmes solaires de 12 MW dans cinq bâtiments commerciaux, cinq immeubles à appartements et 10 écoles dans les sept districts d’ici 2023.

Il a souligné que le calendrier relativement rapide nécessitera la collaboration de sociétés de services publics aussi diverses que Appalachian Power, une société de services publics appartenant à des investisseurs qui fait partie d’American Electric Power. Powell Valley Electric Cooperative, une filiale de la Tennessee Valley Authority; et Old Dominion Power, une unité de Kentucky Utilities.

Smith est convaincu que de nouvelles lois comme la Virginia Clean Economy Act de cette année et la loi de l’année dernière le feront a permis aux coopératives d’électricité d’étendre le comptage net leur permet de contrôler les mécanismes de financement critiques que les clients peuvent utiliser pour réduire leurs factures d’électricité et de ne pas avoir à investir d’avance dans les panneaux solaires.

Cela va être difficile, a-t-il dit, parce que Old Dominion et Powell Valley sont exploités par des entités non gouvernementales qui n’ont peut-être pas à obéir à la loi de Virginie.

« Nous voulons que vous adhériez aux politiques énergétiques de la Virginie », a déclaré Smith, ajoutant qu’il chercherait une solution collaborative avant de passer par l’Assemblée générale pour y remédier légalement. «Nous sommes prêts à relever ce défi si cela doit être fait. Nous aimons les défis. « 

Un autre obstacle pourrait être de configurer des accords d’achat d’électricité et des accords de comptage net pour les écoles et les bâtiments municipaux de la zone Appalachian Power. un problème de contrat en cours.

Les accords d’achat d’électricité et le comptage net ont ouvert le marché solaire à l’échelle nationale et ailleurs en Virginie, a déclaré Smith.

«Nous essayons d’apporter une révolution solaire dans la région des champs houillers», a-t-il conclu. « Sans [utilities’] Soutien et collaboration, ce sera une route difficile. Avec leur soutien, tout est possible. « 

Pour élargir la portée du partenariat, Secure Futures fournira un capital d’amorçage à Lonesome Pine Solar, dont le siège est à Big Stone Gap.

De plus, Secure Futures accorde au Mountain Empire Community College, également à Big Stone Gap, une subvention de 50 000 $ pour financer le mentorat du corps professoral et la formation d’installateurs solaires.

Glen « Skip » Skinner, le nouveau président et directeur de Lonesome Pine Solar, a déclaré qu’il était déterminé à aider les étudiants des collèges communautaires à quitter le milieu universitaire et à entrer dans une nouvelle industrie régionale.

Skinner a été administrateur du comté de Wise de 2004 à 2008. Depuis lors, il a travaillé pour une variété d’organisations axées sur le développement économique et communautaire dans le sud-ouest de la Virginie.

«Je suis ravi et honoré de rejoindre ce modèle commercial innovant pour créer des entreprises locales d’énergie solaire qui n’existent pas actuellement», a déclaré Skinner.

Le Département d’État des Mines, des Minéraux et de l’Énergie joue également un rôle actif dans le groupe de travail solaire. En mai, L’agence a mis en place un programme d’assistance technique solaire Conçu pour rendre le développement solaire plus rapide, plus facile et plus abordable dans toute la Virginie.

Nick Polier, un spécialiste du marketing d’agence, a souligné qu’un projet solaire est un champ de toit de 140 kilowatts qui alimente la moitié d’un bâtiment à Big Stone Gap partagé par son agence et son collège communautaire.

L’énergie solaire ne fournit maintenant que 1% de l’électricité de l’État, de sorte que la Virginie devra augmenter considérablement sa production pour remplir un mandat légal de décarbonisation de son réseau électrique au cours des 25 prochaines années.

Chemin long et sinueux vers l’énergie solaire

Bien que les participants du groupe de travail aient présenté les nouvelles de Securing Solar lors d’une réunion Zoom mercredi, leur soulagement était palpable pour le public.

Dès leur arrivée, ils savaient que leurs efforts pour déployer l’énergie solaire dans une région où le charbon volatil est valorisé depuis un siècle étaient incroyablement lourds.

En janvier 2019, lorsque Chelsea Barnes a pris son nouveau poste aux côtés de Wells en tant que responsable de la nouvelle économie pour Appalachian Voices, les lois solaires de Virginie battaient encore leur plein, les services publics n’étaient pas à jour avec l’intégration des énergies renouvelables et de nombreux résidents étaient préoccupés par une transition vers les énergies renouvelables.

De plus, aucun développeur solaire n’a encore ouvert d’entreprise dans une zone où les barrières étaient presque impénétrables.

«Nous essayons de faire quelque chose de difficile», a déclaré Barnes au printemps 2019 alors que le groupe de travail recherchait des soumissionnaires avec des solutions créatives au labyrinthe de défis d’origine.

L’initiative Securing Solar est née d’essais, d’erreurs et de frustrations après le blocage des tentatives de collaboration pour installer plus de 4 MW d’énergie solaire dans la région montagneuse.

Au printemps 2019, le groupe de travail recherchait des offres pour 12 projets d’une puissance totale de 2,73 MW. Cette liste d’organismes à but non lucratif, d’entreprises et d’agences gouvernementales locales comprenait une église baptiste à Gate City, un centre de remise en forme à Big Stone Gap, un complexe d’appartements à Abingdon, une usine de traitement des eaux usées à Pennington Gap, un hôtel à Saint-Paul et un bâtiment de l’hôpital et bâtiment de commandement de sauvetage, tous deux à Norton.

Auparavant, en novembre 2018, le groupe de travail avait lancé un appel d’offres pour six projets d’une puissance totale de 1,5 MW. Cette liste comprenait Ridgewood High School dans le comté de Dickenson et Central High School dans le comté de Wise. Les quatre autres, tous situés dans le comté de Wise, comprenaient les Norton Green Apartments, le Lonesome Pine Industrial Center, le Oxbow Center de l’Université de Virginia-Wise et le Wetlands Estonoa Learning Center.

Lors de l’évacuation, le groupe de travail a refusé d’être vaincu.

En avril dernier, Wells et d’autres ont pris une nouvelle direction. Ils ont invité toutes les parties prenantes potentielles à identifier, concevoir et développer des projets d’énergie solaire et de stockage de batteries à faible coût à une échelle commerciale.

L’approche ouverte était une nouvelle tentative pour surmonter les obstacles rencontrés par les développeurs qui avaient précédemment reçu des offres pour des projets présélectionnés.

«Nous avons connu un échec», a déclaré Wells au printemps dernier. « Cette demande d’informations est la suite d’une expérience. »

Après avoir soumis une offre modifiée en juin, le groupe de travail a sélectionné l’équipe dirigée par Secure Futures. Il est possible que certains des projets bloqués parmi les 18 identifiés lors des deux premiers tours soient également sur la liste de la nouvelle équipe, a déclaré Barnes.

À juste titre, Wells et ses collègues ont présenté la mise à jour le premier jour du Forum économique annuel du sud-ouest de la Virginie, le même événement qui a lancé l’idée d’un groupe de travail sur l’énergie solaire.

« Je ne pourrais pas être plus fier de ces efforts », a déclaré Wells, ajoutant qu’ils en disent long sur le dynamisme de tous les participants. « Je suis tellement excité de voir cela se mettre en place. »



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