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PARIS – C’étaient des messagers, des espions et des gardes. Ils ont mené des attaques de cavalerie, transporté des fournitures au front, réconforté des soldats blessés et sont morts des millions de fois pendant la Première Guerre mondiale.

Les chevaux, les mulets, les chiens, les pigeons et même un babouin étaient une partie importante – et négligée pendant des décennies – de la machine de guerre alliée.

Les chercheurs ont eu du mal à trouver des rapports officiels sur les performances des animaux pendant la Première Guerre mondiale. Mais une fois que leur travail a été pris pour acquis, les guerriers à quatre pattes et ailés ont été plus récemment reconnus comme des héros méconnus.

La France a récemment décidé de reconnaître son rôle en temps de guerre. Et en 2004, aux abords du Hyde Park de Londres, la Grande-Bretagne a installé un immense mémorial à « tous les animaux qui ont servi, souffert et sont morts dans les guerres et les conflits du 20e siècle avec les forces britanniques, du Commonwealth et alliées ».

Voici comment ils ont aidé.

CE QU’ILS ONT FAIT

Selon Eric Baratay, un historien français spécialisé dans la réaction animale au chaos, à la peur et aux odeurs de mort dans la mission que les humains ont rencontrée, environ 10 millions de chevaux et de mulets, 100000 chiens et ils ont inclus 200000 pigeons dans l’effort de guerre.

La Première Guerre mondiale a marqué le début de la guerre industrielle avec des chars, des camions, des avions et des mitrailleuses en action. Mais la sophistication croissante des instruments de la mort ne pouvait pas suivre le chien qui était censé trouver les blessés, les chevaux et les mulets qui transportaient des munitions et du fourrage, ou les pigeons qui servaient d’opérateurs de télécommunications ou même d’yeux et portaient « pigeon grammes »ou de minuscules appareils photo, pour prendre des positions en allemand.

« C’étaient des quasi-combattants », a déclaré Serge Barcellini, plénipotentiaire des forces armées et chef du Souvenir Français – La mémoire française – dans un récent discours sur le rôle des animaux de guerre.

En effet, des masques à gaz ont été placés sur la bouche des guerriers à quatre pattes qui défient les fumées nocives du champ de bataille.

En France, comme en Grande-Bretagne et ailleurs, des chevaux et des mulets étaient demandés.

Un signe typique dans le sud de Paris ordonnait aux citoyens de présenter leurs chevaux et mulets au comité des exigences avant le 14 novembre 1914, sous peine de « poursuites pénales par les autorités militaires ». Il est devenu clair qu’il n’y aurait pas de fin rapide à la guerre qui a duré quatre ans.

HÉROS DE PLUME

Cher Ami ou Dear Friend, le pigeon voyageur qui ne s’arrêtait pas, a été à la hauteur de son nom et a sauvé 194 soldats américains du « Lost Battalion » de la 77th Infantry Division, isolés derrière les lignes ennemies lors de la Meuse de 1918. Offensive de l’Argonne dans l’Est de la France.

Environ 550 hommes avaient résisté à une force allemande beaucoup plus importante pendant des jours avant d’être abattus par les troupes américaines, ignorant que les soldats capturés n’étaient pas l’ennemi.

Le 4 octobre, le major Charles Whittlesey a envoyé Cher Ami au paradis avec un dernier message indiquant l’emplacement du bataillon américain, suivi d’un plaidoyer: «Pour l’amour de Dieu, arrêtez-le».

Cher Ami a perdu un œil et une jambe à cause des tirs allemands, mais a volé environ 40 kilomètres en une demi-heure environ, selon la Commission du centenaire de la Première Guerre mondiale des États-Unis. Les survivants du « Lost Battalion » sont retournés aux lignes américaines quatre jours plus tard.

Un autre pigeon voyageur du nom de Vaillant, affecté à l’armée française, se comporta également exceptionnellement bien pendant la guerre.

Le 4 juin 1916, il fut relâché au ciel avec le message désespéré « Il est ma dernière colombe ».

Le commandant français Sylvain Eugène Raynal, entouré d’Allemands au fort de Vaux près de Verdun, comptait sur Vaillant pour sauver ses hommes.

L’oiseau vivant a volé à travers des gaz toxiques et de la fumée et a atteint le pigeonnier de Verdun étouffé par la vapeur. Malgré les efforts courageux de Vaillant, Raynal et ses hommes sont arrivés seuls trois jours plus tard.

Cher Ami et Vaillant ont tous deux reçu la Croix de Guerre ou Croix de Guerre.

ROUND ‘EM UP

Les chevaux sont d’anciens guerriers, mais la plupart de ceux qui ont été enrôlés pendant la Première Guerre mondiale n’étaient pas prêts à entrer en guerre. Ils moururent des millions de fois de maladie, d’épuisement et de tirs ennemis, forçant les armées française et britannique à se tourner vers l’Amérique pour renouveler leurs approvisionnements. Selon l’American Battle Monuments Commission, une véritable industrie se développait avec plus d’un demi-million de chevaux et de mulets expédiés en Europe par bateau à l’automne 1917.

Le commerce était si important que le chemin de fer de Santa Fe a nommé une station de Drage en l’honneur du lieutenant-colonel britannique FB Drage, commandant de la British Remount Commission à Lathrop, Missouri, une importante installation de stockage pour les futurs animaux de guerre.

«Donc, le commerce de la guerre avec les chevaux et les mulets est bon», lit-on dans un article du numéro de décembre 1915 du Santa Fe Magazine pour les cheminots. Bon pour le fermier, l’entrepreneur en bâtiment, le fournisseur et les chemins de fer, disait-on, mais « pas bon pour les animaux ».

SERVICE PAR DES EXOTICISTES

Parmi les animaux les plus exotiques mis en service, il y avait un babouin nommé Jackie, qui a servi avec la 1re brigade d’infanterie sud-africaine dans l’Égypte alors occupée par les Britanniques et plus tard dans les tranchées en France et en Belgique. Son ouïe et sa vue aiguisées ont aidé à avertir les soldats du mouvement de l’ennemi ou d’une attaque possible s’il criait et tirait sur leurs vêtements.

Jackie a été blessé à Flanders Fields lorsque la brigade sud-africaine a été gravement abattue en avril 1918 et sa jambe a dû être amputée.

Le lieutenant-colonel RN Woodsend du Royal Medical Corps du Royaume-Uni a décrit la procédure comme suit: « Il a léché le chloroforme comme du whisky et était bien en dessous en un temps remarquablement court. C’était une simple affaire d’amputer la jambe. » Ciseaux. »

CHIENS DE GUERRE

Le meilleur ami de l’homme a aidé les soldats à survivre. D’une part, les chiens ont servi d’observateurs des blessés et ont appris à identifier les alliés de l’ennemi. Ils ont également servi de gardes, de messagers, de transporteurs et de chasseurs de rats – la malédiction des tranchées avec les poux et les puces. L’armée française a créé un service pour chiens de guerre en décembre 1915.

Moins officiel, mais crucial pour le moral des soldats, était le rôle des chiens et autres créatures dans les tranchées et en tant que mascottes. Les chiens errants qui ont échappé au combat ont été adoptés comme compagnons avec d’autres animaux, y compris une mascotte de renard de la Royal Air Force adoptée par les pilotes britanniques.

Ces chiens et autres mascottes ont aidé les soldats à « penser à la vie … et à la vie qu’ils espéraient retrouver », a déclaré l’historien français Baratay dans un discours à Paris le mois dernier.



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