Certaines communautés rurales californiennes ont attendu près d’une décennie que les régulateurs des États réparent leurs systèmes d’eau potable pollués.

Par Sharon Oosthoek, Great Lakes Now – 4 mai 2021

La pollution microplastique s’est accumulée dans les Grands Lacs au moins quatre décennies, mais notre compréhension des effets sur les poissons et les autres espèces aquatiques ne fait que rattraper leur retard.

À présent nouvelle recherche de l’Université de Toronto montre que les dommages causés à la faune sont dus à une variété de facteurs que les tests toxicologiques ignorent généralement – la taille, la forme et la composition chimique des plastiques.

En particulier, il montre que les vairons à tête filetée larvaire exposés aux microplastiques du lac Ontario ont développé près de six fois plus de déformations que lorsqu’ils sont exposés à des microplastiques pré-consommation «sans défaut». Cela suggère que les microplastiques présents dans le lac ramassent les contaminants dans l’eau et que ces produits chimiques provoquent des déformations.

Les auteurs de l’étude soutiennent que les chercheurs et les décideurs doivent cesser de considérer les microplastiques comme un seul contaminant et comprendre qu’il s’agit de plusieurs contaminants dans un minuscule emballage.

Les particules de plastique sont généralement considérées comme des microplastiques si elles mesurent 5 millimètres (0,2 pouce) ou moins. Ils sont souvent le résultat de l’effondrement de bouteilles d’eau, de sacs en plastique ou d’autres choses qui ont commencé plus gros. Les vêtements en polaire ou en nylon peuvent également libérer des fibres microplastiques lors du lavage, qui se retrouvent dans le drain et dans l’environnement. Selon le United States Geological Survey, il y a 112 000 particules microplastiques par mile carré d’eau dans les Grands Lacs.

Kennedy Bucci, étudiant diplômé de l’Université de Toronto qui a dirigé l’étude, affirme que l’échec le plus important de la plupart des tests microplastiques n’est pas d’examiner les effets des produits chimiques qui gênent le déplacement des particules après leur immersion dans l’eau.

L’étudiant au doctorat Kennedy Bucci collecte des échantillons de microplastiques. (Photo gracieuseté de Kennedy Bucci)

Les microplastiques agissent comme une éponge chimique et absorbent les contaminants tels que les polluants organiques persistants et les métaux lourds. Par exemple, les chercheurs ont découvert des pesticides et d’autres composés toxiques dans les plastiques flottant dans l’eau, et ces plastiques, à leur tour, ont été trouvés dans le ventre des poissons des Grands Lacs.

« La plupart des tests de laboratoire, cependant, sont effectués avec des microplastiques pré-consommation », a déclaré Bucci. « Ils sont faciles à acheter – ils arrivent par la poste. »

Ces microplastiques pré-consommation sont généralement constitués de polyéthylène ou de polypropylène et sont utilisés pour fabriquer des produits tels que des sacs d’épicerie, des emballages alimentaires, des bouteilles de détergent et même des pièces automobiles. Alors que les tests en laboratoire des microplastiques pour les utilisateurs finaux ont contribué à lever les signaux, les résultats ont fourni des preuves contradictoires. Certains montrent des effets nocifs sur les poissons – stress hépatique, changements dans l’expression des gènes et diminution du métabolisme – tandis que d’autres ne montrent aucun effet.

« Les incohérences entre les études pour déterminer si un effet est détecté ou non sont probablement le résultat de l’ignorance de la complexité et du contexte des microplastiques en tant que contaminant environnemental », ont déclaré Bucci et ses co-auteurs.

Types de déformations par rapport à un vairon à tête de rasoir larvaire normale (A). Les poissons représentés sur la figure 1 ont une scoliose et une queue
Raccourcissement (B); Œdème autour des yeux, du sac vitellin et du cœur (C); Non-éclosion (D); et autres (E). (L’image Impacts to Larvae Fathead Minnows varie entre les microplastiques pré-consommation et environnementaux, Kennedy Bucci, Environmental Toxicology & Chemistry, Copyright © 2021, titulaire des droits d’auteur comme indiqué dans Environmental Toxicology & Chemistry, Wiley.)

Ses recherches se sont concentrées sur les larves de méné, une espèce de proie importante que l’on trouve dans les rivières et les lacs d’Amérique du Nord, y compris les Grands Lacs. Ils ont exposé les larves à des microplastiques et des microplastiques que Bucci avait recueillis sur les rives du lac Ontario à Toronto près de la rivière Humber.

Avant d’exposer les larves, elle a fait passer les deux types de plastique dans un moulin à café afin que l’équipe puisse comparer les effets de particules de même forme et de même taille.

Des recherches antérieures ont montré que le tube digestif des poissons et autres êtres vivants est plus endommagé plus la forme d’un microplastique est dentelée. Il en va de même pour la taille – plus la particule est petite, plus il est facile pour elle de passer du tube digestif dans le corps, où elle peut irriter les organes internes et provoquer une inflammation nocive.

Après avoir broyé les particules à une taille et une forme uniformes, Bucci a exposé les larves à divers traitements – microplastique et microplastique de polypropylène pour les utilisateurs finaux, et microplastiques fabriqués à partir du même mélange de matériaux mais provenant du lac Ontario.

Elle a également exposé des larves à de l’eau dans laquelle chaque type de microplastique avait été trempé pendant 24 heures, mais dont les particules avaient été retirées. Cela a permis à Bucci de déterminer l’effet des particules elles-mêmes à partir de la soupe chimique qu’elles ont lessivée.

Après 14 jours, elle a examiné les larves à la recherche de malformations visibles. Les microplastiques environnementaux ont causé près de six fois plus de déformations que les microplastiques pré-consommation. Les déformations comprenaient une scoliose de la colonne vertébrale, un œdème (accumulation de liquide autour des yeux, du cœur ou du sac vitellin), des éclosions anormales et des queues coupées.

« Bien que les microplastiques de pré-consommation n’aient eu des effets que lorsque les organismes étaient exposés à la fois aux particules et au lixiviat chimique, les microplastiques environnementaux provoquaient des effets lorsque les organismes étaient exposés uniquement au lixiviat chimique, ce qui suggère que le mécanisme d’action dépend du contexte. » Les auteurs écrivent.

En d’autres termes, les microplastiques recueillis dans le lac Ontario ont probablement absorbé les contaminants de l’eau, et ce sont ces contaminants qui ont causé les déformations. Bucci n’a pas testé le microplastique du lac Ontario pour déterminer les produits chimiques qu’il contenait, en partie parce qu’il aurait été difficile de déterminer quel produit chimique était responsable de quelle déformation.

Susanne Brander, écotoxicologue d’eau douce à l’Université d’État de l’Oregon, a déclaré que l’étude était bien pensée et que sa conclusion sur le traitement des microplastiques en tant que facteurs de stress multiples était «un argument absolument parfait».

«C’est quelque chose que les gens disent depuis des années dans les écosystèmes marins où les microplastiques ont été vus et étudiés pour la première fois», a-t-elle déclaré. « Cela complique notre façon de penser les microplastiques, mais c’est une complication majeure. »



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