Par Andrew Meldrum | Presse associée

JOHANNESBURG – Dans une lutte acharnée pour le contrôle de la ville stratégique de Palma, dans le nord du Mozambique, des corps décapités ont été dispersés dans les rues lundi. Des rebelles lourdement armés se sont battus contre l’armée, la police et une armée privée à plusieurs endroits.

Des milliers de personnes auraient disparu dans la ville, qui abritait environ 70 000 personnes avant le début de l’attaque de mercredi dernier.

Le groupe État islamique a pris la responsabilité de l’attaque de lundi, affirmant qu’elle avait été menée par la province d’Afrique centrale de l’État islamique, selon le groupe de surveillance extrémiste SITE.

Les rebelles affirment que les insurgés contrôlent désormais les banques, les bureaux du gouvernement, les usines et les casernes de Palma et que plus de 55 personnes, dont des soldats de l’armée mozambicaine, des chrétiens et des étrangers, ont été tuées. Il n’y avait pas d’autres détails sur les morts.

Plus tôt ce mois-ci, les États-Unis ont déclaré que les rebelles du Mozambique étaient une organisation terroriste et ont annoncé qu’ils avaient envoyé des spécialistes militaires pour former l’armée mozambicaine à combattre ces rebelles.

Palma est au centre d’un investissement d’un milliard de dollars de Total, la société pétrolière et gazière basée en France, pour extraire du gaz naturel liquéfié des sites offshore de l’océan Indien. On estime que les réserves de gaz sont parmi les plus importantes au monde et l’investissement de Total et d’autres est estimé à 20 milliards de dollars, l’un des plus importants d’Afrique.

La bataille de Palma a contraint Total à évacuer son grand site fortifié à quelques kilomètres de la ville.

Les combats se sont étendus à travers la ville lundi, selon Lionel Dyck, directeur du Dyck Advisory Group, une entreprise militaire privée engagée par la police mozambicaine pour aider à combattre les rebelles.

« Il y a des combats dans les rues, dans les poches de toute la ville », a déclaré Dyck à l’Associated Press. Le groupe Dyck possède plusieurs hélicoptères de combat à Palma qui ont été utilisés pour sauver des civils capturés et pour combattre les rebelles.

« Mes garçons sont en l’air et ils ont embauché plusieurs petits groupes et ils ont embauché un groupe assez important », a déclaré Dyck. «Vous avez atterri au combat pour récupérer deux policiers blessés. … Nous avons également sauvé de nombreuses personnes qui ont été piégées, 220 personnes plus récemment. « 

Il a déclaré que les rescapés avaient été emmenés sur le site fortifié de Total sur la péninsule d’Afungi en Afrique du Sud, où de nombreux vols affrétés se sont envolés vers le sud à destination de Pemba, la capitale de la province de Cabo Delgado.

Les rebelles sont bien armés de fusils automatiques AK-47, de mitrailleuses RPD et PKM et de mortiers lourds, a déclaré Dyck.

«Cette attaque n’est pas une surprise. Nous nous attendions à ce que Palma soit battue dès que la pluie s’est arrêtée et que la saison des combats a commencé », a-t-il déclaré.

«Vous vous y êtes préparé. Ils ont eu suffisamment de temps pour aller chercher leurs canards d’affilée. Ils ont une amélioration de leurs compétences. Vous êtes plus agressif. Ils utilisent leurs mortiers. «Il a dit que beaucoup portaient des uniformes noirs.

«Il y a eu de nombreuses décapitations. Dès le premier jour, nos garçons ont vu les chauffeurs de camions apporter des rations à Palma. Leurs corps étaient avec les camions. Leurs têtes avaient disparu. « 

Dyck a déclaré qu’il ne serait pas facile pour le gouvernement mozambicain de reprendre le contrôle de Palma.

«Il faut avoir suffisamment de troupes pour balayer la ville, faire du porte-à-porte, nettoyer tout le monde. C’est l’étape la plus difficile de la guerre dans le livre », a déclaré Dyck. «Ce sera très difficile à moins qu’une force compétente avec un bon commandement et un bon contrôle ne soit utilisée pour reprendre cette ville. Ça peut être fait. Mais ce ne sera pas facile. « 

Sans le contrôle de Palma, les activités de Total sont en danger, selon les analystes.

La bataille de Palma est similaire à la prise du port de Mocimboa da Praia par les rebelles en août. Les rebelles ont infiltré des hommes dans la ville pour vivre parmi les habitants et ont ensuite lancé une attaque tripartite. Les combats ont duré plus d’une semaine avant que les rebelles ne prennent le contrôle du centre-ville puis du port. La ville, à environ 50 miles au sud de Palma, est toujours détenue par les rebelles.

Le porte-parole de l’ONU, Stéphane Dujarric, a condamné les violences à Palma, qui auraient tué des dizaines de personnes, « dont certaines ont tenté de s’échapper d’un hôtel où elles s’étaient réfugiées ».

Il faisait référence aux personnes piégées à l’hôtel Amarula qui ont tenté de s’échapper dans un convoi de 17 véhicules vendredi. Seuls sept véhicules ont atteint la plage, où sept personnes ont été tuées. Certains des autres véhicules ont fui dans la jungle tropicale dense et ont ensuite été secourus.

« Nous continuons à travailler en étroite collaboration avec les autorités locales pour fournir une assistance aux personnes touchées par la violence », a déclaré Dujarric.

La bataille pour Palma devrait aggraver la crise humanitaire dans la province nord du Mozambique de Cabo Delgado, où les rebelles ont lancé de violentes attaques en 2017. Les insurgés ont commencé comme des groupes de jeunes musulmans mécontents et sans emploi. Selon les experts, il y en a maintenant probablement des milliers.

« L’attaque de Palma est une pierre angulaire dans la mesure où les rebelles ont changé le récit », a déclaré un expert revenu de Palma plus tôt ce mois-ci.

«Ce n’est pas un groupe de jeunes désorganisés. C’est une force entraînée et déterminée qui a conquis et tenu une ville et qui mène maintenant une bataille pour un centre très stratégique », a déclaré l’expert, qui s’est exprimé sous couvert d’anonymat en raison de la sensibilité d’une visite à Palma. « Vous avez remis en question l’ensemble de l’investissement dans le GNL (gaz naturel liquéfié) qui devrait assurer au Mozambique une croissance économique significative sur de nombreuses années. »

Connus localement sous le nom d’al-Shabab, bien qu’ils n’aient aucune affiliation connue avec les rebelles djihadistes somaliens du même nom, la violence des rebelles au Mozambique, une nation de 30 millions d’habitants, a été accusée d’avoir tué plus de 2600 personnes et causé environ 670 000 personnes. fuir leurs maisons.

«L’attaque de Palma a aggravé une mauvaise situation humanitaire», a déclaré Jonathan Whittall, directeur de recherche de MSF, qui s’est engagé à aider les personnes déplacées à Pemba, la capitale provinciale à 160 km au sud de Palma.

«Dans tout Cabo Delgado, la situation était déjà extrêmement préoccupante pour les personnes déplacées par la violence et pour celles qui se trouvent dans des zones difficiles à atteindre pour l’aide humanitaire», a déclaré Whittall. « Cette attaque contre Palma a entraîné davantage de déplacements et augmentera les besoins qui doivent être satisfaits de toute urgence. »

« Le nord du Mozambique a été une crise humanitaire négligée pendant trop longtemps », a déclaré Whittall, ajoutant que son organisation cherchait des moyens d’élargir sa réponse d’urgence.

Les journalistes de l’AP Edith M. Lederer des Nations Unies et Tom Bowker à Uzès, France, ont contribué.



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